Henry Mayhew
Die Armen von London

Mayhew, Henry

Die Armen von London

Herausgegeben von Kurt Tetzeli von Rosador

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Vom Elend eines Imperiums
Bettler, Obdachlose, Hütchenspieler, Entwurzelte, Menschen ohne Arbeit und ohne Zukunft: im Straßenbild der Metropolen sind sie wieder aufgetaucht. Das viktorianische Elend ist der Gegenwart auf den Leib gerückt. Das verleiht dem Riesenwerk Mayhews eine unheimliche Aktualität.
Dieser Autor ist ein Pionier der Sozialreportage. In der Mitte des 19. Jahrhunderts hat er sich daran gemacht, die Nachtseite Londons zu erforschen. Während die Briten das größte Weltreich der Geschichte errichteten, versank ein großer Teil der Londoner Bevölkerung in der Misere. Niemand nahm von ihren Existenzbedingungen Notiz; eine Soziologie der Armut gab es nicht.
Über ein Jahrzehnt brachte Mayhew mit seinem Ein-Mann-Unternehmen zu. Er sammelte nicht nur Daten. Er ließ sie selber zu Wort kommen, die »wandernden Stämme dieses Landes« - die Totenjäger, Taschendiebe, Prostituierten, Straßenjuden, Rattentöter, Zauberer, Pfeifer, Negersänger und Hindu-Bettler. So wie die Afrikaforscher jener Zeit entdeckte er einen dunklen Erdteil, mitten in der Hauptstadt. In den kongenialen Holzschnitten Dorés sind seine beklemmenden Befunde zu besichtigen.
»Ich glaube«, schrieb Auden über Mayhew, »daß ich ihn an die erste Stelle setzen würde, wenn man mich nach den zehn größten Engländern der viktorianischen Zeit fragte«.
Kurt Tetzeli von Rosador hat aus dem vierbändigen, zweitausendseitigen Werk eine Auswahl getroffen und sie mit einer Arbeitsgruppe seiner Studenten übersetzt. Ein Nachwort von seiner Hand, eine Chronologie und ein Literaturverzeichnis runden die Ausgabe ab.

Henry Mayhew, 1812 in London geboren, wurde nach seiner Dienstzeit als Marinekadett in Indien Mitbegründer der Zeitschrift Punch, schrieb satirische Romane. Reisebücher und Biographien, erregte Aufsehen mit seinem Hauptwerk, geriet aber lange vor seinem Tod im Jahre 1887 wieder in Vergessenheit.

Kurt Tetzeli von Rosador lehrt Anglistik an der Universität Münster.